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La Tormenta Perfecta Azota a Marte

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La Tormenta Perfecta Azota al Planeta Marte

Tres meses después de que comenzara, una gigantesca tormenta global de polvo en Marte se está desvaneciendo. Dos sondas espaciales de la NASA han capturado  asombrosas imágenes de esta tempestad planetaria. 

NASA
Marshall Space Flight Center
Octubre 11, 2001: Un par de sondas espaciales de la NASA, el Topógrafo Global Marciano (Mars Global Surveyor) ó TGM y el Telescopio Espacial Hubble (Hubble Space Telescope), están ofreciendo a los científicos asientos de primera fila para observar la mayor tormenta global de polvo vista en Marte en las últimas décadas. La extraordinaria tormenta, que comenzó  hace unos tres meses a envolver completamente al Planeta Rojo, está finalmente amainando -- pero los investigadores dicen que podría levantarse de nuevo en cualquier momento. 

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Arriba: Estas imágenes del Telescopio Espacial Hubble muestran al Planeta Rojo antes (izquierda) y durante (derecha) la gran tormenta marciana de polvo del 2001.[más información]

"Esta es una oportunidad única en la vida", dice el astrónomo James Bell de la Universidad de Cornell (Cornell University), quien utiliza al Hubble para sus observaciones. "Tenemos una vista asombrosa, sin precedentes, gracias a estas dos sondas espaciales". 

"La importancia del Topógrafo Global Marciano radica en que tenemos casi dos años marcianos de cobertura continua, y ésta es la primera vez durante la misión que hemos visto una tormenta de este tipo", añadió Richard Zurek, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA.
 

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La Tierra también tiene tormentas, pero las de Marte son  capaces de envolver al planeta entero y hacen que sus equivalentes terrestres aparezcan insignificantes. (Ver el artículo de Science@NASA " Tormentas de Polvo Devoradoras de Planetas" -- en inglés -- para mayor información). Nadie sabe con exactitud cómo es que las tormentas de polvo marcianas crecen hasta llegar a tener estas  impresionantes proporciones. Los investigadores, sin embargo, tienen esperanzas de que este evento -- que ha sido tan meticulosamente observado por el Hubble y el TGM -- pueda proveer algunas respuestas.

Las tormentas de polvo marcianas  no solamente oscurecen el aire del Planeta Rojo, sino que también calientan su atmósfera. La temperatura en las capas superiores de la atmósfera marciana llegó a los 80 grados Fahrenheit (28ºC) durante esta tormenta -- como resultado del calentamiento de las partículas de polvo en la atmósfera, por la radiación solar. Y en un  giro inesperado, el comienzo del calentamiento global de la tenue atmósfera marciana marcó también el comienzo de un período de frío en la superficie del planeta, la cual se ha enfriado bajo la casi permanente cubierta de polvo.

La atmósfera caliente "se infló" durante la tormenta -- un fenómeno que afecta a las sondas espaciales, ya que  produce un incremento de la resistencia aerodinámica en regiones por donde las naves espaciales vuelan alrededor de Marte. Como resultado, la tormenta está siendo supervisada por el equipo de operaciones de la sonda espacial Odisea Marciana 2001 (2001 Mars Odyssey), que está programada para llegar a Marte a finales de este mes. Dicha sonda convertirá su órbita a una trayectoria circular alrededor del planeta Marte, por medio de una técnica conocida como aerofrenado. El equipo de la sonda Odisea planea "introducir el dedo gordo del pie" en la atmósfera marciana, bajando cada vez un poco más, hasta que se encuentren los niveles deseados de resistencia.

Abajo: Las mediciones infrarrojas del TGM revelan cómo es que la atmósfera marciana se ha calentado notoriamente durante la presente tormenta de polvo. Animaciones en formato GIF: Grande (1 MB, incluye una leyenda extensa), Mediana (450 kb), o Pequeña (70 kb). Crédito:Equipo del Espectrómetro de Emisión Térmica ASU (ASU Thermal Emission Spectrometer).
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El Espectrómetro de Emisión Térmica (que se conoce simplemente como EET ó como TES por sus siglas en inglés -- Thermal Emission Spectrometer) -- un instrumento infrarrojo del TGM -- ha estado rastreando la tormenta de polvo desde su órbita alrededor de Marte a través de de mediciones de los cambios de temperatura que marcan la cantidad y la localización del polvo en la atmósfera. Mientras tanto, la Cámara Orbital Marciana ó COM ( en inglés Mars Orbiter Camera ó MOC) ha capturado imágenes detalladas de la superficie marciana en la zona visible del espectro. Esta detallada supervisión ha permitido a los científicos localizar lugares donde el polvo se está levantando, y verlo emigrar e interactuar con otros fenómenos del clima y con otras partes de la topografía marciana. También ha proporcionado una vista detallada, sin precedentes, sobre cómo comienzan y  "florecen" las tormentas a lo largo del árido planeta anaranjado. 

Por su parte, el Telescopio Espacial Hubble no ofrece una cobertura continua de los acontecimientos en Marte, como lo hacen los instrumentos del TGM, pero si revela al planeta entero en una sola toma, y muestra el total de la actividad del polvo desde el amanecer hasta el anochecer. Juntos, el Hubble y el TGM nos proveen de una visión completa del fenómeno.

"Lo que hemos aprendido es que ésta no es una sola tormenta continua, sino una serie de eventos que cubren todo el planeta, y que fueron generados en y alrededor de la Cuenca de Hellas", dice Mike Malin de Sistemas para las Ciencias Espaciales Malin, Inc. (Malin Space Science Systems, Inc.), investigador principal en el proyecto de la Cámara Orbital Marciana. "Lo que comenzó como un evento local estimuló la formación de otras tormentas a miles de kilómetros de distancia. Vimos cómo los efectos se propagaron rápidamente a lo largo del ecuador -- algo sin precedentes -- y cómo se desplazaron con la corriente de chorro del hemisferio sur, hacia el este".

"Cuando los primeros puñados de polvo... habían ya circunnavegado el hemisferio sur, lo que tomó cerca de una semana, varias tormentas por separado estaban ya rugiendo en tres centros principales. La observación más intrigante fue ver cómo una tormenta regional en la zona de Claritas/Syria ha estado activa diariamente desde finales de la primera semana de Julio", dice Malin.

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Arriba: Imágenes obtenidas con la Cámara Orbital Marciana a bordo del TGM, revelan un núcleo de tormenta activo permanentemente en la región Claritas/Syria de Marte. [más imágenes e información]

Después de tres meses, el aire en Marte está finalmente comenzando a aclararse. La  superficie cubierta de sedimentos del planeta se ha enfriado, permitiendo que los vientos declinen y que el polvo fino comience a asentarse. Sin embargo, Marte ha llegado ya, en su órbita, al punto más cercano al Sol (punto conocido como el perihelio). Marte está en su perihelio desde el 12 de Octubre del 2001 y ahora que la atmósfera está comenzando a despejarse, el regreso de la radiación solar, libre de filtros, podrá iniciar nuevos vientos de alta velocidad y levantar de nuevo el polvo.

Este es un panorama bienvenido para algunos científicos. Cada tormenta tiene un sello propio y nos ofrece pistas para resolver el misterio del clima polvoriento del Planeta Rojo. Un poco más de niebla ahora, podría levantar el velo de las tormentas marcianas que están aún por venir...

Enlaces a la RedTormentas de Polvo Devoradoras de Planetas -(Artículo en inglés de Science@NASA) Una enorme tormenta de polvo ha estallado en Marte, cubriendo al planeta de neblina y elevando notoriamente la temperatura.

Preguntas Frecuentes sobre el Clima de Marte: ¿Qué es lo que causa las tormentas de polvo marcianas? - del centro NASA/Ames

Historias acerca de tormentas de polvo en la Tierra:

El Mundo Entero es el Escenario... para el Polvo -- (Artículo en inglés de Science@NASA) Conéctese a una página de Internet de la NASA y observe como gigantescas nubes de polvo se remontan sobre ríos globales de aire, polinizando a los continentes entre sí, con tierra y microbios. 

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El expreso de Polvo del Pacífico -- (Artículo en Español de Ciencia@NASA) ¡Norteamérica ha sido salpicada con una pizca de Asia! Una nube de polvo proveniente de China ha cruzado el Océano Pacífico recientemente y ha hecho que llueva polvo asiático desde Alaska hasta Floria.

Derecha: En la figura de arriba, una nube masiva de polvo se aleja hacia el polo norte marciano. En la parte de abajo se puede ver una nube de polvo similar siendo enviada por el viento hacia el oeste sobre el Océano Atlántico y desde el Desierto del Sahara en la Tierra. Crédito: Topógrafo Orbital Marciano (arriba) y SeaWiFs (abajo). [más información]

Más enlaces sobre Marte:

Vehículos de aterrizaje soviéticos son víctimas del polvo marciano - de ThinkQuest.org

La mejor imagen de Marte tomada hasta ahora por el Hubble: El 26 de junio del 2001, el Telescopio Espacial Hubble detectó una tormenta de polvo en formación en la Cuenca de Hellas en Marte. Un día después la tormenta creció hasta convertirse en un evento global.

Misión de Mariner 9 a Marte: la sonda espacial Mariner 9 de la NASA arribó a Marte en 1971, justo en medio de una tormenta global de polvo.

Imágenes de Marte tomadas con el Telescopio Hubble: del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial Hubble

Imágenes de la Cámara Orbital Marciana: Imágenes cercanas de la tormenta marciana de polvo del 2001 en luz visible, de la Compañía de Sistemas para las Ciencias del Espacio Malin (Malin Space Science Systems, Inc.). 

Espectrómetro de Emisión Térmica: Los científicos usan al "EET" -- un instrumento construido en la Universidad de Arizona a bordo del Topógrafo Orbital Marciano -- para supervisar la actual tormenta de polvo.

Una Galería de Imágenes de las Tormentas de Polvo Marcianas: de la página de Internet sobre le exploración de Marte del JPL
 


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Créditos y Contactos
Autores: Conferencia de Prensa de la NASA, Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de NASA: John M. HorackEditor de Producción: Dr. Tony Phillips

Curador: Bryan Walls
Relaciones con los medios: Steve Roy
Traducción al Español: Carlos Román
Edición en Español: Gonzalo Estavillo
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